Pluto ja Charon joutuivat kosmiseen tanssiin

Sijainti Kuninkaallinen observatorio

15. elokuuta 2014

Pluto ja Charon joutuivat kosmiseen tanssiin Colin Stuart NASAn New Horizonin luotain näkee Pluton ja sen suurimman kuun Charonin tanssivan ympäriinsä, kun ne vetäisivät toisiaan painovoimallaan. [luotto: NASA / JHUAPL / SwRI]NASAn nopeasti lähestyvä New Horizons -tehtävä (vasemmalla) on napsauttanut Pluton ja Charonin, sen suurimman kuunsa, kiertämään toisiaan. Vuonna 2006 laukaisun luotaimen on määrä saavuttaa jäinen kääpiöplaneetta heinäkuussa 2015. Avaruusalus kuvasi parin, kun se oli vielä yli 420 miljoonan kilometrin päässä määränpäästään – lähes kolme kertaa etäisyys Maan ja Auringon välillä. Merkittävä materiaali ei näytä ainoastaan ​​Charonin, vaan myös Pluton liikkumista. Tämä johtuu siitä, että aivan kuten Pluton painovoima vetää Charonia, samoin Charonin vetovoima Plutoon. Ne molemmat kiertävät yhteistä painopistettään, joka on vähän kuin keinuvan kääntöpiste. Tämän pisteen tieteellinen nimi on barycenter. Normaalisti kahden kehon järjestelmän barycenter sijaitsee jossain suuremman esineen sisällä. Tämä pätee varmasti esimerkiksi Maahan ja Kuuhun. Mutta sama ei päde Plutoon ja Charoniin, koska kuun massa on noin 11 % planeetansa massasta (kuumme on vain 1 % Maan massasta). Animoitu näkymä Pluton ja Charonin liikkeestä uusimpien New Horizonsin havaintojen perusteella. Niiden yhteinen massakeskus - barycente - on merkitty sinisellä ristillä ja se on selvästi juuttunut molempien kappaleiden väliin. [luotto: APL / New Horizons GeoViz]Se, että Pluton ja Charonin barycenter on selvästi kummankaan kohteen ulkopuolella (katso animaatio, oikealla), on vain yksi tekijöistä, jotka erottavat Pluton planeetoista. Se oli yksi syy, joka sai tähtitieteilijät pohtimaan, oliko se todella planeetta vai ei. Vuonna 2006 he päättivät luokitella Pluton uudelleen kääpiöplaneetaksi. Ajatus pienemmästä esineestä, joka aiheuttaa huojuntaa suuremmassa radassa, on vain yksi tavoista, joilla tähtitieteilijät voivat löytää vieraita planeettoja, joita kutsutaan eksoplaneetoiksi. Massasuhde voi olla näissä tilanteissa paljon pienempi – esimerkiksi aurinkomme on miljoona kertaa Maata raskaampi – mutta sama ajatus pätee silti. Kun planeetta kiertää tähtiään, se saa sen hieman heilumaan. Tähdet ovat liian kaukana nähdäkseen tämän heilahtelun suoraan, mutta sillä on huomattava vaikutus tähdestä tulevaan valoon. Tätä kutsutaan radiaalinopeusmenetelmäksi, ja tekniikka on niin herkkä, että tähtitieteilijät voivat havaita muutoksen tähden nopeudessa, joka on vain yksi metri sekunnissa. Tähtitieteilijät voivat päätellä, kuinka painava planeetta on – mitä raskaampi planeetta, sitä suurempi heiluminen. Tämä on todella tärkeä asia tietää, koska se kertoo, oletko löytänyt raskaan, kivisen planeetan, kuten Maa, vai kevyen, kaasumaisen planeetan, kuten Neptunuksen. Uskomme, että elämä on todennäköisemmin kehittynyt kivisissä maailmoissa. Joten radiaalinopeusmenetelmä voi jonakin päivänä auttaa jäljittämään todella Maan kaltaisen planeetan, joka on maan ulkopuolisten elämänmuotojen koti. Sillä välin New Horizons lähestyy Plutoa joka päivä ja sen saapumisesta tulee yksi vuoden 2015 tähtitieteellisistä kohokohdista.